Photoception

今天想分享一个很有趣的概念:元。这个元可不是美元或是人民币的一元二元,而是英文里的meta。大家也许会在生活中看见meta这个字,而它通常是以前缀(prefix)的形式出现,如metadata,MetaTrader等等。此外有时使用一些英文论坛或是社群也会看到meta这个字独立存在。

到底meta这个字的意思是什么呢?Meta这个前缀其实来自希腊语。在希腊语里他代表着『之后』或是『超越』,而在英文里它则代表着一个概念:一个完善或添加其他概念的概念,或是自己提到自己的概念。听有些拗口吧?不如让我用几个例子来尝试说明。

元数据(metadata)在是一个IT世界里常见的名词。它的意思是:关于数据的数据(data about data)。比方说,我们在Facebook里上传一张照片,这张照片的数据就是照片的每一个像素。但是于此同时被储存的数据还有关于这些数据的元数据,如:

  • 照片的名字
  • 照片的解说
  • 照片的上传者
  • 照片拍摄的时间
  • 照片上传的时间
  • 照片拍摄的地点
  • 照片文件的大小
  • 拍摄照片相机的器材
  • 照片的标签(tag,label)
  • 等等等。。

这些资料就是虽然不是主要的资料,但是他们为这张照片提供了更多讯息。理论上,一笔数据可以有无限的元数据。当我理解了metadata这个概念后,顿时觉得电脑科学的世界辽阔了许多,因为它其实是『须弥藏芥子』的体现。更多关于metadata的资料可以阅读Wikipedia的英文条目。

另外一个词汇是元小说(metafiction),亦称后设小说。它是一种写作手法,让读者意识到自己在阅读着的是一本小说。在这一类型的小说里通常会提到一个作者和他在创作的小说,抑或是小说里的人物意识到自己活在小说里,然后想办法让作者改变故事等等奇怪的设定。

回到『元』这个概念,它可以被运用在许许多多的概念,而且这些延伸出来的概念都像元数据和元小说那么有趣。比如说:

  • 元数学(metamathematics):用数学技术研究数学本身
  • 形而上学(metaphysics):,这个词汇太过哲学了我也不懂解释
  • 元笑话:关于其他笑话的笑话,或是自己提起自己的笑话
  • 元语言(metalanguage:用来探讨(电脑)语言的符号,文法等等
  • 元编程(metaprogramming):可以编写或控制其他program的program
  • 论坛里的meta:在论坛里讨论关于论坛结构和事务的分区
  • 让大家自己去猜的功课:元照片、元电影、元分析、元知识。。。

听起来很抽象吧?这是正常的,因为『元』的概念就是将一个概念抽象化的过程。而『元』有关的概念也有另一个有趣的特性。由于它和概念本身有关,所以它可以无限延伸。就比如说元数据本身也是一个数据,那理论上它也可以有自己的元数据,然后它的元数据又有元数据。。。结果就变成(元x无限)数据。。。咦,这听起来好像有些熟悉,像某不像某部电影的情节?

今天就写到这里,让我去思考如何思考后再继续下一篇。


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